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¿Qué es el caucho?

que es el caucho

Si nuestra web se llama DeCaucho, de las primeras cosas que tenemos que aclarar es de qué hablamos cuando hablamos de caucho. Es decir, conviene comenzar por preguntarse… ¿Qué es el caucho? Pues para eso está este artículo.

Bienvenidos a una explicación sobre el caucho, junto a algunas otras curiosidades. ¿Sabéis de qué esta hecha vuestra goma de borrar? Seguid leyendo entonces y descubramos qué es en realidad el caucho y para qué sirve.

Comenzemos con una pequeña introducción.

Introducción al caucho

Casi todos los que se preguntan qué es el caucho, lo primero que se les viene a la cabeza son las ruedas. Estamos muy familiarizados con palabras como recauchutar y, sobre todo, estamos muy acostumbrados a pagar lo que cuesta un neumático ¿verdad?

Pero hay otras muchas cosas que nos rodean y que apenas nos imaginamos que están hechas con caucho, como por ejemplo, la suela de las zapatillas, las esterillas de yoga, nuestras botas de agua favoritas… y de ahí, a la manguera que riega los jardines, el suelo o las losetas de los parques infantiles, las prótesis dentales, algunas prendas aislantes… y hasta ¡las gomas de borrar! ¿Lo sabíais?

¿De qué está hecha la goma de borrar?

Efectivamente, la gran mayoría de gomas de borrar están hechas a partir de esa resinita que sale del árbol del caucho, también llamado Hevea Brasiliensis.

El caucho es un material elástico y muy resistente al agua. Por eso está en muchos objetos que nos rodean y que necesitan de ciertas características que los hagan perdurables y fuertes.

¿Quién fue el inventor de la goma de borrar?

Abajo verás una caja en la que te damos el nombre del inventor de la goma.

La elasticidad del caucho

Pero la característica más distintiva del caucho es su elasticidad. Ante cualquier deformación, vuelve a su tamaño y forma naturales y originales sin sufrir apenas alteración. Apriétalo, tuércelo, distorsiónalo… y verás que puede volver a su forma original sin sufrir cambios.

El caucho se puede estirar hasta dos, tres, seis… y hasta 10 veces su longitud original sin necesidad de romperse.

Qué es el caucho… químicamente

El caucho se compone de miles de moléculas unidas libremente que forman cadenas largas y enredadas. Estas cadenas de moléculas, pueden separarse y desenredarse con facilidad, pero vuelven a unirse al liberarse, lo cual le otorga la elasticidad.

Otra de las características del caucho es su resistencia a la abrasión. De hecho, tiene una resistencia realmente alta, incluso más alta que el acero. Esta es una de las peculiaridades que más sorprenden cuando la contamos…

Por estas y otras razones, el caucho se encuentra como componente de decenas de miles de productos diferentes que están en nuestro entorno.

Las aplicaciones del caucho

Ya os contamos en un artículo anterior algunas de las aplicaciones del caucho reciclado.

Pero es que además, el caucho se encuentra en la fórmula de múltiples aplicaciones que van desde la atención médica hasta los viajes por el espacio o desde el armamento militar a consolas y otros productos recreativos.

El caucho en verano

Sí, nuestra vida está rodeada de caucho. Y el verano también. No lo dudéis. Cualquier paseíto por Decathlon, os hará daros cuenta de que hay multitud de artículos relacionados con el verano que guardan relación con el caucho.

Las aletas para nadar, las gafas de bucear, el traje de neopreno para la pesca, las máscaras de esnórkel, las chanclas para bajar a la playa, el reloj con correa de caucho, sumergible y resistente al agua, la cantimplora de los niños, la esterilla para debajo de la toalla… ¡El verano entero está hecho de caucho!

Así que, si os preguntáis qué es el caucho, ya veis que en verano tenéis multitud de ejemplos.

Historia del caucho

Hubo un tiempo en el cual el caucho provenía únicamente de fuente natural, del árbol del caucho que ya os hemos descrito arriba.

El caucho ya era conocido y utilizado por los pueblos nativos de América mucho antes de que llegara a Europa.

Mucho más amantes de la naturaleza, los pueblos indígenas sabían sacarle todo el partido sin herirla y sin destruirla. Ya a principios de siglo XVI, los exploradores europeos informaban de que había tribus mexicanas que jugaban con una especie de pelotas elásticas.

Y viendo aquello, trajeron el «invento» a tierras europeas, realizándose el primer estudio científico del caucho ya en 1735.

Charles Marte de Le Condamine

Las propiedades del caucho, fueron estudiadas por Charles Marte de Le Condamine, un naturalista francés, el primero que se preguntó qué es el caucho y que descubrió las asombrosas y potentes particularidades que escondía este material en su famosísima expedición a América que realizó para medir el meridiano del Ecuador.

Según llegó a España la primera partida del caucho que se utilizaba en los pueblos indígenas de América, se comenzó a utilizar para borrar los escritos a lápiz que se realizaban sobre papel. ¿Gracias a quién?… Aquí se resuelve el misterio.

¡AQUÍ TIENES AL INVENTOR DEL CAUCHO COMO GOMA DE BORRAR!
Esta idea de utilizar el caucho venido de América como goma de borrar la llevó a la práctica Joseph Priestley, el inglés al cual se le atribuye el descubrimiento del oxígeno y del agua carbonatada… ¡Ahí es nada!

Posteriormente, el siglo XX supuso una explosión de caucho artificial o caucho sintético. Este caucho artificial es sintetizado a partir del petróleo y se combina con otros minerales, aportando nuevas cualidades y mejores comportamientos que el caucho natural.

Nuestro planeta no puede producir suficiente caucho natural para satisfacer nuestras necesidades y por eso se comenzó a plantear la posibilidad de fabricarlo.

La producción de caucho sintético y su «match» con el petróleo, ha traído también mucha controversia en cuanto a lo contaminante que puede resultar su fabricación. Y puede ser cierto.

Caucho y reciclaje

Pero la nueva cultura del reciclaje y de la economía circular, ha impulsado también el caucho reciclado, que se fabrica a partir de restos de otras fabricaciones.

Así, y como explicábamos en el artículo sobre caucho reciclado que os hemos mostrado antes, los neumáticos son una fuente de caucho reciclado, que luego servirá para fabricar otras ruedas, crear nuevas carreteras o mejorar las cualidades de agarre del césped artificial, entre otras cosas.

La crisis del caucho en la II Guerra Mundial

Fue a mediados del siglo XX cuando tuvo lugar el hecho que alteró decisivamente la industria del caucho. La entrada de Estados Unidos en la II Guerra Mundial en 1941.

Tres meses antes del ataque a Pearl Harbor, Japón invadió Malasia y las Indias Orientales Holandesas ya que querían tomar el control absoluto de la producción de caucho natural por parte de los aliados.

Japón lo consiguió y dejó a Estados Unidos en una profunda crisis del caucho tras hacerse con el 95% de los suministros mundiales del caucho.

En este estudio llamado Geografía Política del Caucho durante la Segunda Guerra Mundial de Camilo Arturo Domínguez Ossa, podréis ver todo lo referente a esta crisis del caucho.

¿Por qué era tan decisiva la industria del caucho?

Cada tanque M4 Sherman de los aliados contenía nada menos que media tonelada de caucho. El buque de guerra contenía 20.000 partes de goma o caucho. Todo centímetro de alambre utilizado en fábricas, hogares, oficinas o instalaciones militares de Estados Unidos estaban recubiertos de caucho…

Tanque sherman

Y todo caucho natural. La vía sintética no era viable ya que abastecía a la pequeña industria doméstica, Estados Unidos tenía un año aproximado de existencias. Sin embargo, las reservas tuvieron que servir para abastecer al gran sector de las armas.

Estados Unidos tuvo que llevar a cabo un vasto programa gubernamental que acelerara la producción del caucho sintético. Se construyeron más de 50 plantas y en el primer año de producción, el caucho sintético se triplicó hasta las 30.000 toneladas, llegando a 700.000 a finales de la guerra.

Qué es el caucho natural

Bonita historia, ¿verdad? Sirve para poner en contexto la importancia de este material en la historia y para saber bien qué es el caucho y que ha supuesto en nuestra propia historia.

Volvamos ahora a las definiciones y en este caso, al caucho natural.

El caucho natural, también conocido como «India Rubber«, se derivaba originalmente de un líquido lechoso producido por algunas plantas, ya os hemos contado esto. 

Estas plantas eran golpeadas con un machete para hacerles una incisión en la corteza. De ahí salía, y sale, una especie de leche o savia muy pegajosa, a modo de resina que es el látex y que se convierte después en material.

Existe solo un tipo químico de caucho natural. Su forma más pura, es el poliisopreno, el polímero natural del caucho.

PROPIEDADES DEL CAUCHO NATURAL
El caucho natural es por naturaleza muy elástico, flexible e impermeable. Esta última cualidad es la que se explota con la pintura de caucho, que son pinturas impermeabilizantes y sirven para cubrir espacios exteriores e interiores ante posibles humedades.

Qué es el caucho sintético

Por el contrario, existen muchos principios químicos diferentes que conforman el caucho sintético, cada uno tiene sus propias ventajas, sus cualidades destacadas y sus propias particularidades.

Hay que entender que ningún tipo de caucho sintético es mejor que otro en sentido absoluto. Simplemente, cada tipo de caucho sintético es bueno para según qué aplicación. Será el precio o la facilidad de conseguirlo, lo que determine qué caucho escoger ante la necesidad que se nos genere.

Los primeros cauchos sintéticos comerciales se desarrollaron por la necesidad de encontrar materiales elásticos que además fueran más resistentes que el caucho natural a los productos o elementos como el calor, la luz, el envejecimiento, la corrosión…

Entre todos, es el cloropreno, también conocido como neopreno, el que obtiene muchas propiedades en su rango mejorado. A día de hoy, aún existen minuciosos estudios que investigan qué tipo de caucho es el óptimo para cada una de las aplicaciones que se le puede dar. Y hemos visto en este artículo que son múltiples sus aplicaciones y la existencia del caucho en nuestro entorno.

Qué es caucho vulcanizado

La vulcanización es un proceso químico por el cual, las propiedades físicas del caucho natural o sintético, son mejoradas. El caucho tiene así mayor resistencia a la tracción y mayor resistencia a la abrasión, además de encontrar una elasticidad mayor y en un mayor rango de temperatura.

En su forma más simple, la vulcanización se produce para calentar el caucho con azufre.

GOODYEAR... ¿OS SUENA EL APELLIDO?
Este proceso y el caucho vulcanizado fue descubierto en 1839 por el inventor estadounidense Charles Goodyear… ¿Os suena el apellido?

El proceso se realiza mediante un acelerador que hace que la vulcanización sea más rápida y a temperaturas más bajas. El azufre se combina químicamente con el caucho en forma de enlaces cruzados entre moléculas de cadena larga.

Esto último igual es un poco más rollo, pero nunca está de más saber…

Esperamos que os haya gustado nuestro artículo sobre qué es el caucho. ¡Por nosotros que no quede!

Resumen
Qué es el caucho
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Qué es el caucho
Descripción
El caucho es un elemento natural que nace de ciertos árboles. La historia hizo que la industria creara caucho sintético, vulcanizado. Pero ¿Qué es el caucho?
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De Caucho
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